égalité et canne à sucre

L’accession à l’égalité civile et politique qui ne s’était pas faite sous la 1re Révolution se réalisera en 2 étapes, au cours du XIXe siècle.

Le décret du 27 avril 1848 prononçant l’affranchissement des esclaves est appliqué à Bourbon, rebaptisée la Réunion dès la fin de la même année. Tout se passe dans l’ordre et le calme : le commissaire de la République, Sarda Garriga, chargé de cette mission, réussit habilement à conseiller aux nouveaux affranchis (environ 60 000) de reprendre le travail comme « engagé » chez leurs anciens maîtres. Ces derniers reçurent un peu plus tard une indemnité les dédommagent des pertes causées par l’émancipation de leurs esclaves. Enfin, en 1870, le gouvernement français accorde l’égalité civique et politique à tous les habitants de l’île. Le Conseil général devient une Assemblée élective. La Réunion est habilitée à élire au suffrage universel direct 2 députés.

Pendant la même période, l’économie réunionnaise est en plein essor. La canne à sucre s’est développée partou. La production atteintun 1er sommet en 1844, avec 33 000 tonnes de sucre, puis bat les records pour atteindre les 75 000 tonnes de sucre en 1860. en 1841, un esclave, Edmond Albius, découvre le procédé de fécondation artificielle de la vanille, dont les 1ers plants ont été importés en 1819. La production d’une ville de Bourbon, réputée de qualité, se développe. Cet essor économique est visible également dans le commerce : la Banque de la Réunion, créée en 1851, commence à fonctionner en 1855.

Malheureusement par l’île, le percement du canal de Suez par Ferdinand de Lesseps va détourner de la Réunion le trafic maritime qui empruntait la route du cap de Bonne-Espérance. L’île est maintenant isolée, perdue dans l’océan Indien, loin des routes fréquentées. Une série de cyclones catastrophiques, ajoutée au développement des maladies de la canne, engendrent une crise économique très grave. Plus de 30 % du sol cultivable, et un certain nombre d’usines à sucre passent entre les mains de grosses sociétés.

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